Ik werd verliefd op Costa Rica. De romantiek van de eerste keer alleen reizen had zeker bijgedragen aan de vlinders, maar het was vooral de natuur en het gebrek aan opsmuk waar ik als een blok voor was gevallen. Geen huis, geen straat, geen mens probeert hier anders of meer te zijn dan wat ie is. ‘Pura Vida!’ roepen mensen als ze elkaar groeten, en zo is het. Hier leeft men puur. Als ik er ben, draag ik vaak dagen dezelfde kleding en geen make-up. Het voelt heerlijk om onder het stof te zitten van de droge paden waar je te paard of in een jeep overheen stuift. En op de een of andere manier heb ik het hier nog nooit vervelend gevonden als het dagenlang regende. Sterker, zwemmen in de regen of helemaal onder de modder onder een dakje een Imperial, het lokale bier, drinken overspoelt me met een groot gevoel van vrijheid en geluk.

VERSLAAFD AAN HET OERGEVOEL

Die eerste keer was ik er dus alleen, en het was wat men noemt een life changing event. Ik had me tot in het diepste van mijn wezen verbonden gevoeld met de natuur en met het leven zelf en naar dat gevoel zou ik vanaf toen steeds weer op zoek gaan. Niet alleen in Costa Rica, maar overal ter wereld. Ik was verslaafd geraakt. Verslaafd aan dit oergevoel. Verslaafd aan reizen.

MONTEZUMA

Een geliefd backpackersdorp en, net als de meeste plekken aan de westkust van Costa Rica, heel populair bij surfers en kitesurfers. Dit is de plek waar mijn liefde voor het land in alle hevigheid ontlook. Het simpele dorpje is weinig veranderd sinds ik er ruim twintig jaar geleden voor het eerst kwam. De meeste wegen zijn gelukkig nog steeds niet bestraat en van de architec- tuur moet dit dorp het, net als de meeste andere plekken in Costa Rica, niet hebben. Zoals ik al zei: hier is alles wat het is. En dat is een heleboel!

De sfeer is heerlijk en relaxed. De stranden en woeste natuur pakken je in waar je bij staat. Behalve hier gewoon ‘zijn’, wat in principe al meer dan genoeg is, kun je hier kajakken, baden bij een van de vele watervallen, yogalessen volgen, duiken of snorkelen (er zitten hier schildpadden en walvishaaien, zeker in de buurt van het nabijgelegen Tortuga eiland). Of je maakt een canopy tour. Dat laatste is iets dat je op veel plekken door het land kunt doen; in een soort tuigje roetsj je aan stalen kabels tussen de toppen van bomen en over dalen en ravijnen, waardoor je je vanuit een uniek standpunt middenin de natuur bevindt.

YLANG YLANG BEACH RESORT

In een van de bungalowtjes van dit resort aan het strand van Montezuma was ik voor het eerst in mijn leven op een heerlijke manier alleen. Er is een groot verschil tussen eenzaam of op jezelf zijn. Het eerste is verschrikkelijk, het tweede kan je enorm gelukkig maken. Denk eens terug aan momenten in je leven dat je echt gelukkig was. De kans is groot dat daar veel momenten bij zitten dat je alleen was.

Het brede strand grenst aan het regen- woud en je weet van gekkigheid niet meer of je nou uitzinnig van vreugde moet worden van het geluid van de vogels, van de zee of van de vrolijke apen. Ik wil niet al te enthousiast doen, want dan kan het alleen maar tegenvallen, maar jeetje, dat is lastig!

MONTEVERDE

Zet warmte en zon even uit je hoofd en je gaat enorm genieten van deze groene oase met een duizelingwekkende verscheidenheid aan dieren en planten. De eerste keer dat ik er kwam, was ik als zonaanbidder even teleurgesteld dat ik een trui aan moest trekken, maar al snel was ik een en al open mond. Het natuurgebied ligt op zo’n 1400 meter waardoor er vrijwel altijd een dikke mist hangt, wat het geheel nog betoverender maakt. Maar, het is hier behoorlijk toeristisch geworden en ik moet het eerste sfeervolle hotelletje hier nog vinden. Tips zijn natuurlijk altijd welkom!

RANCHO MARGOT

Deze ecolodge is het toppunt van duur- zaamheid. Kleiner dan dit kan je ecologische voetprint niet zijn. (Als je hier naartoe gehup- peld bent dan natuurlijk en niet gevlogen.) Deze plek is het idee van de Chileen Juan Sostheim. Wandelend tussen de enorme hoeveelheid planten, groenten, kruiden en fruit, kan je je niet voorstellen dat dit een aantal jaren terug een stuk opgebruikt weideland was waar alleen nog een paar zielige boompjes wilden groeien. Juan kocht de plek om zijn droom te creëren: zelfvoorzienend zijn. De douches worden verwarmd via koeienpoep, er wordt gekookt op methaangas dat wordt gemaakt uit de urine van het vee, en ze produceren nauwelijks afval omdat ze simpelweg geen voorverpakte producten kopen. Ik zeg wel ‘simpelweg’, maar sinds ik hier geweest ben valt me op hoe werkelijk alles totaal overbodig in plastic verpakt is. De belangrijkste reden echter dat ik dit resort zo inspirerend vond, was dat Juan hoopt dat deze plek een schaalbaar voorbeeld kan zijn voor vluchtelingenkam- pen, waar mensen vaak veel te lang, afhankelijk en zonder doel in hun leven zitten. Hoe mooi zou het zijn als zij daar dit soort zelfvoorzienende mini-samenlevingen kunnen maken.

CARIBISCHE KUST

De stranden aan de Caribische Zee aan de oostkant van Costa Rica hebben een totaal andere sfeer dan die aan de westelijke Pacifische kust. Door de Afro-Caribische invloeden hangt hier een soort laidback Bob Marley sfeertje. Het plaatsje Cahuita, gelegen in het gelijknamige National Park is heel relaxed en je hebt hier het grootste koraalrif van Costa Rica. Het dorpje Puerto Viejo is een plek om verliefd (op) te worden. Huur hier fietsen en vergeet de tijd.

SLAPEN IN DE NATUUR

Hotelletjes zijn heerlijk natuurlijk, maar het kan veel avontuurlijker: ga kamperen of trek rond met een camper. Nomad in San José verhuurt four-wheel drives met daktent erop. Dit wordt zeker een van mijn volgende reizen, want op deze manier heb ik het land nog nooit beleefd. In tegen- stelling tot veel andere landen mag je je camper of busje overal neerzetten voor de nacht. Bijvoorbeeld op een strand, met de ramen open, luisterend naar het geluid van de branding. Ook heel mooi is Hostel Alouatta waar je kunt slapen in een safaritent in een tuin vol fruitbomen. De camping ligt precies tussen Playa Coyote en San Francisco de Coyote en een van de tenten kijkt uit op zee. Meer temidden van de natuur lijkt me onmogelijk.

NICARAGUA

Dit lijkt een rare ‘Costa Rica-tip’ aangezien Nicaragua niet ín maar naast Costa Rica ligt. En toch hoort hij hier thuis vind ik. Costa Rica is op de meeste plekken zeer zeker niet verpest terwijl het inmiddels een populaire toeristenbestemming is. Maar toen ik een paar jaar terug voor 3 op Reis de grens van het ene naar het andere land overstak, voelde ik weer hoe bijzonder het is om
op plekken te komen waar nog nauwelijks toeristen zijn geweest. Waar mensen het net zo leuk en spannend vinden om jou te zien, als jij hen.

Nicaragua is een van de minst bezochte plekken
van Latijns-Amerika en dat is jammer. Eind vorige eeuw woedde hier een verschrikkelijke burgeroorlog maar die ligt gelukkig ver achter de inwoners van dit land. Het land is veilig, zeker zo mooi als Costa Rica en de mensen die ik er ontmoet heb van een opvallende hartelijkheid. Bovendien, alles kost hier de helft van wat je in het buurland betaalt. Granada en León zijn twee
van de mooiste en leukste steden van heel Midden-Amerika. Ik overnachtte in Sábalos Lodge bij het stadje El Castillo, een eenvoudig houten huisje op palen aan de Río San Juan. ‘Voor een dubbeltje op de eerste rij’, dat gevoel. Als je niet hecht aan vijfsterren luxe dan is dit een tiensterrenplek.

OMETEPE

Een belachelijk gelukkigmakend vulkaan- eiland, dat is Ometepe! De mensen, de natuur, de geur van fikkies overal; baad je twee keer per dag in de DEET tegen de vele muggen en je wil hier niet meer weg.

TO DO LIST COSTA RICA

Schrijf maar vast op je lijstje voor Costa Rica: Rincón de la Vieja, een schitterend nationaal park waar je waanzinnig kunt wandelen rondom een nog werkende vulkaan. Nog mooier misschien wel is het schiereiland Osa aan de Pacifische kust; hier kun je het regenwoud in. Of ga naar Malpaís waar je zowat dag en nacht kunt surfen, en het strand echt magisch is. Andere surfspots zijn Santa Teresa en Pavones.

En hierom houd ik van Costa Rica

  • Costa Rica probeert in 2021 het eerste klimaatneutrale land van de wereld te zijn.
  • In de Happy Planet Index die aangeeft hoe gelukkig de mensen zijn, staat Costa Rica geregeld op nummer één!
  • Costa Rica heeft zijn leger afgeschaft! En sindsdien geen oorlog. Ideetje voor meer landen…?
  • Het is een van de meest ontwikkelde en welvarende landen van Latijns-Amerika.
  • Ze hebben hier fantastische koffie!
  • Costa Ricanen zijn een stuk kleiner dan de gemiddelde Nederlander en daarom zijn stoelen en tafels vaak zo’n 25 centimeter lager dan in Nederland. Wat voor veel van jullie misschien irritant is, maar voor mij met mijn 1 meter 63 top!

Nog veel meer reisverhalen, inspiratie en tips in mijn reisboek, bestel hem hier